Información detallada sobre condiciones: Enfermedad de Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer es una condición crónica, lentamente progresiva, de manifestación gradual e irreversible que destruye las células nerviosas del cerebro y otras estructuras del sistema nervioso central. Las personas con enfermedad de Alzheimer desarrollan lentamente la demencia, una pérdida de memoria y de habilidades intelectuales y sociales que tiene como consecuencia confusión, desorientación y la incapacidad de pensar, razonar y entender. La disminución de las capacidades cognitivas y la memoria implica una creciente dificultad para realizar las actividades de la vida diaria.

Las personas con enfermedad de Alzheimer (y otras demencias) tienen síntomas que pueden cambiar día a día. Parece que hay ocasiones en las que se puede notar mejoría, pero con el tiempo la enfermedad empeora progresivamente. El síntoma más común es la pérdida de memoria.

Áreas del cerebro afectadas por la enfermedad de Alzheimer

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Se ha estimado que más de 4 millones de estadounidenses tienen la enfermedad de Alzheimer, y se calcula que los costos totales de asistencia sanitaria superan los $100 mil millones únicamente en los Estados Unidos. Se espera que la cantidad de pacientes con enfermedad de Alzheimer se triplique durante los próximos 20 años a medida que la generación de posguerra envejezca, con un aumento asociado en la carga económica.

Causas

Los científicos saben que la enfermedad de Alzheimer es causada por daño en las células nerviosas del cerebro, así como por la pérdida de ciertos químicos que facilitan la comunicación entre las células nerviosas. Lo que aún no se entiende claramente es por qué se produce este daño.

Las autopsias cerebrales de pacientes con Alzheimer muestran 2 anomalías cerebrales características:

  • Ovillos neurofibrilares : se encuentran dentro de las células nerviosas del hipocampo y los lóbulos temporal y frontal del cerebro. Dentro de estos ovillos, se halla un tipo de proteína llamada “tau”.
  • Placas neuríticas : ubicadas fuera de las células nerviosas, las placas están rodeadas por neuronas moribundas (células nerviosas) y contienen una proteína pegajosa llamada “amiloide beta”. La presencia de la placa parece estar ligada a la reducción de un químico importante llamado “acetilcolina”. La acetilcolina ayuda a las neuronas a retransmitir mensajes en el cerebro y es esencial para la memoria y el aprendizaje.
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References:

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Updated July 11, 2012. Accessed August 22, 2012.
Alzheimer's disease medications fact sheet. National Institute on Aging website. Available at: https://www.nia.nih.gov/alzheimers/publication/alzheimers-disease-medications-fact-sheet. Updated July 2010. Accessed August 22, 2012.
What is Alzheimer's? Alzheimer’s Association website. Available at:
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Accessed August 22, 2012.
Ultima revisión August 2017 por Rimas Lukas, MD
Last Updated: 10/25/2018

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